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Descubren un gusano monstruoso de hace 400 millones de años

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Websteroprion armstrongi fue un gusano descomunal, posiblemente de más de un metro de longitud, con unas mandíbulas sin parangón entre los animales de su clase. Vivió en los mares del Palezoico hace 400 millones de años, y los restos fósiles de sus fauces se guardaban desde mediados de los años 90, sin identificar, en los anaqueles del Royal Ontario Museum (Canadá). Ahora, un equipo internacional de científicos acaba de presentar en sociedad, en la revista Scientific Reports, a este monstruoso poliqueto, ancestro de los gusanos terrestres y las sanguijuelas.

Los detalles anatómicos de la nueva especie recuerdan a un temible anélido actual: el gusano Bobbit (Eunice aphroditois). Este animal oportunista de hasta tres metros de longitud se lanza a toda velocidad con sus dientes afilados sobre peces, pulpos y calamares y los arrastra hasta su madriguera. Así posiblemente actuaría también Websteroprion armstrongi, que contaba con unas mandíbulas de dos centímetros. Hay que tener en cuenta que, habitualmente, este tipo de fósiles no superan los pocos milímetros de longitud y solo pueden estudiarse al microscopio.

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Como ha explicado Mats Eriksson, de la Universidad de Lund (Suecia) y principal autor del trabajo, el gigantismo es una adaptación evolutiva inusual entre los gusanos marinos y que no se había observado antes en especies fósiles, de ahí la importancia del descubrimiento.

El nombre del nuevo gusano paleozoico, Websteroprion armstrongi, es un homenaje a Alex Webster, un ‘gigante’ del bajo que toca en el grupo de heavy metal Cannibal Corpse, y Derek K. Armstrong, el científico canadiense que recolectó los fósiles en 1994.

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